Al terminar la escuela secundaria, el keniano Moisés Karimi Githaiga Comenzó un negocio de afilado de cuchillos. “Fue claro de contar. No quería que la muchedumbre de mi pueblo pensara que había fracasado en la vida, así que me aseguré de trabajar en ciudades donde nadie pudiera reconocerme (Nanyuki, Naivasha y Kisumu, al oeste de Kenia)”, comienza. “Cuando me mudé a Naivasha, igualmente comencé a hacer piruletas en casa. El Consistorio y las autoridades sanitarias se enteraron y empezaron a investigar. No tenía el certificado de vitalidad requerido para hacer los dulces, y para que no me arrestaran, me mudé a Kimusu”, continúa.

Cuando hubo ahorrado poco de mosca, Karimi regresó a su pueblo, en el condado de Laikipia, cerca de el centro del país. “Mi mama me había dicho que probara la horticultura, que estaba funcionando muy acertadamente en el país en ese momento. Sin investigar y sin ningún conocimiento, comencé a cultivar judías verdes, pimientos, pepinos y coles”, cuenta. “La cosecha fue muy mala y no tuve mercado para los pocos productos que logré librar. Perdí todos mis ahorros. Muy desanimada, me mudé a Nyeri (al ártico de Nairobi) y abrí de nuevo mi negocio de afilado de cuchillos”, lamenta.

Sin requisa, Karimi no había dejado la agricultura por completo. Cuando consiguió un pequeño caudal, volvió a Ngobit, un pueblo cercano, en el mismo condado que Laikipia. “Alquilé un circunscripción y comencé a cultivar judías verdes para la empresa FriGroken, por otra parte de maíz”, dice. “Un día pasamos por un pequeño pueblo con un negocio de liquidación de cebollas en ciernes, y decidí dialogar con un mercader de ajo”, recuerda. “Me aconsejó que probara a cultivarlas porque requería poco conocimiento y era rentable”, recuerda.

A posteriori de mucho pensar, Karimi decidió dejar definitivamente la agricultura y dedicarse a entregar ajo en las calles. Compró 70 kilos a 70 chelines kenianos el kilo (poco menos de 60 céntimos de euro), y en plena temporada, en diciembre, los vendió al triple. “Eso me animó, porque nunca en mi vida había obtenido tanta beneficio. Volví a otro productor que tenía ajo de mejor calidad y compré 150 kilos a 150 chelines kenianos (aproximadamente 1,20 euros) el kilo”, dice. Pero allí le esperaba una desagradable sorpresa: “Solo compraron mi ajo a 100 chelines el kilo. La mayoría de los vendedores habían importado ajo más ancho de China. Me rendí y decidí aceptar el producto de reverso a mi ciudad”. Pero antaño de subir matarte [minibús utilizado en Kenia como taxi compartido], se dio cuenta de que eso sería aposentar la derrota. “Tomé la valor de recuperarlo y vendérselo a un minorista por menos de lo que me costó”, explica.

De reverso en Kiawara, en el condado de Nyeri en Kenia, Karimi encontró a un comerciante que no solo almacenaba el ajo para él, sino que igualmente se lo vendía. Las metió en bolsas de plástico, las vendió por 50 chelines kenianos (0,40 euros) y se quedó con 10 de comisión. “El primer día gané 450 chelines con tus ventas. Me dijo que era perezoso para tener el oro almacenado. Otros vendedores ambulantes pensaban que tenía que entregar el ajo, que era una cuestión de responsabilidad. Me daba mucha vergüenza ponerme a un banda de la carretera. No quería que la muchedumbre del pueblo me viera. No quería que dijeran que yo era un mercader ambulante. Poco a poco me acostumbré y mi esposa caldo del pueblo para acompañarme. Juntos vendíamos ajo y hojas de ortiga”, recuerda.

Karimi dice que durante las reposo escolares, los estudiantes universitarios de Kiawara les enseñaron a los agricultores del pueblo cómo usar Internet. “Navegando me puse en contacto con un hombre que quería comprar grandes cantidades de hojas de ortiga para producir hierbas medicinales. Con un mercado estable para las hojas de ortiga, pude concentrarme en el ajo. Trabajando como mercader, me di cuenta de que había pocos agricultores en Kenia que los cultivaban y que no eran suficientes para aprovisionar el mercado. Encima, su producto no era de la mejor calidad”, señala. La Autoridad de Cultivos Hortícolas estima que Kenia produce 2000 toneladas de ajo al año, lo que representa aproximadamente la parte de la demanda del país. El compromiso lo cubre China.

Kenia produce 2.000 toneladas de ajo al año, lo que representa la parte de la demanda del país, según datos oficiales. El compromiso lo cubre China

Kiawara es un superficie muy seco y cálido, y sus suelos de algodón sombrío son aptos para cultivos tolerantes como las cebollas. Como la mayoría de los productores de cebollas de la zona, Karimi alquiló unos 1.000 metros cuadrados de circunscripción de los que cosechó 1.000 kilos. Él y un pequeño equipo vendían desde la mañana hasta la hora del refrigerio y luego se iban a casa. “Me puse en contacto con un viajero que quería comprar al por decano. Se los dejé a 250 chelines el kilo porque los detallistas los vendían a 300. Me prometió que vendría al día subsiguiente. Cumplió su promesa y me compró 1.000 kilos (250.000 chelines kenianos)”, recuerda.

En traza de la demanda, Karimi estaba decidido a aumentar su producción. Alquiló 8.000 metros cuadrados. “Gasté mucha energía y fortuna. Las plantas no me decepcionaron, eran de buena calidad. Antaño de que pudiera cosechar la cosecha, un agricultor de Tanzania me llamó. Quería visitarme durante la cosecha para instruirse y comprar plántulas de ajo”, cuenta el patrón. “Habíamos recogido 10.800 kilos. Muchos agricultores quedaron asombrados porque solo manejaban entre 3.000 y 4.000 kilos en 4.000 metros cuadrados. En ese momento, las plántulas se vendían a 390 chelines kenianos (3,20 euros) el kilo. No pensé que mi cliente pudiera comprar toda la cosecha para sembrarla”, señala.

Rancho de ajo Moses Karimi Githaiga en Kiawara, condado de Nyeri, Kenia.Saumu Centro Escaso

Karimi recibió 1,5 millones como depósito (poco más de 12.500 euros) mientras que el agricultor tanzano volvió a organizar el transporte. Cuando recibió el pedido envió los 2,4 millones que faltaban (20.000 euros). En 2014, los medios de comunicación dedicaron mucho espacio a Karimi en sus secciones de agronegocios, atrayendo a muchos agricultores que querían instruirse. “En Kenia hay muy poca información sobre el cultivo del ajo. Tenía la esperanza de aventajar un monopolio en la industria, y las constantes solicitudes de capacitación arruinaban mis planes. Pero al mismo tiempo, abrieron una nueva forma de aventajar mosca, ya que ahora cobro 3.000 chelines (25 euros) por entrenar. Se lo damos a los agricultores que nos compran las plántulas improcedente”, agrega. Asegura que capacita a más de 100 productores al mes.

Exportando conocimiento

Karimi ha enseñado a los agricultores de los condados vecinos cómo cultivar ajo, pero igualmente de lugares tan lejanos como el Congo, Tanzania, Zimbabue y Zambia. La capacitación incluye una visitante a la finca y manuales de cultivo paso a paso. Los participantes igualmente le pidieron que proporcionara semillas de calidad, lo que resultó en la Saumu Centro Escaso, que enseña, vende plántulas, da recorridos por fincas y operación la cosecha a agricultores que no están conectados con el mercado. “Me convertí en su agente agrícola”, resume.

Según el patrón, el decano error que cometen la mayoría de los productores es comprar semillas de mengua calidad. Encima, el cultivo de hortalizas es delicado y trabajador. El ajo requiere mucho cuidado. “Hay muy poca información en Internet sobre cómo cultivarla. Los agricultores de Kenia no fueron lo suficientemente pacientes como para dejar que las cebollas maduraran o se secaran antaño de la cosecha, por lo que se mantuvieron por menos tiempo. Ahora están cambiando y la calidad ha ido mejorando poco a poco. Podemos competir con el ajo chino”, asegura.

En Kenia no hay productores de ajo a gran escalera, y los pequeños no son constantes. Si un agricultor tiene pérdidas en su primera cosecha, se va. Para competir en calidad y cantidad, Karimi aconseja comprar las variedades de decano rendimiento, que cuestan entre 550 (4,6 €) y 650 chelines kenianos (5,40 €) el kilo.

Karimi ha enseñado a agricultores de lugares tan lejanos como el Congo, Tanzania, Zimbabue y Zambia a cultivar ajo.

Cuando Karimi comenzó a cultivar, no había empresas organizadas que vendieran plántulas de ajo en el este de África central. Como su centro fue el primero dedicado al cultivo de esta hortaliza, el patrón tuvo mucha influencia sobre qué plantones se replantaban, ya que iba eliminando progresivamente semillas de mala calidad. Actualmente hay muchos negocios organizados, algunos vendedores sin escrúpulos que se aprovechan de la ignorancia de los agricultores y venden semillas de mala calidad. “Si no miras de cerca, las semillas de ajo se parecen mucho. Nunca se deben mezclar las diferentes variedades, porque cada una necesita un cuidado diferente”, advierte Karimi.

Cuando se le pregunta cómo obtuvo todo este conocimiento, Karimi rebate que pasó mucho tiempo buscando consejos efectos en Internet. Además contó con el apoyo de Kiuru, un diestro agricultor de cebollas del Instituto de Investigación Agrícola de Kenia. Ahora que puede permitírselo, ha contratado a un agrónomo para la supervisión técnica diaria. Actualmente, Samuru Center Limited ha arrendado 16.000 metros cuadrados de circunscripción y cuenta con 10 empleados permanentes y hasta 20 empleados temporales por semana.

A Karimi le apasiona servir a los productores, pero dilación exceder nuevos desafíos agrícolas. “Quiero ofrecer a mis colegas los mejores precios para sus productos. Estamos muy acullá de los puntos de distribución, por lo que el producto pasa por intermediarios que pueden impresionar a ellos. Traicionar directamente al mercado significa establecer una red en Nairobi, donde no tengo fortuna porque soy en presencia de todo un agricultor. Creo que adicionar valencia, que será mi próximo paso, será más útil para los productores”, concluye.

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