El asteroide dimórfico fotografiado por la sonda DART segundos antiguamente del impacto.MACETA

“¡Tenemos impacto!” Los responsables de la encargo espacial DART recibieron hoy con alegría la pérdida de la señal emitida por la sonda. La nave ha conseguido su objetivo de colisionar de frente ya más de 20.000 kilómetros por hora contra el asteroide Dimorphic para intentar desviarlo. Esta es la primera encargo espacial que intenta proteger la Tierra de futuros asteroides que podrían rematar con ciudades enteras.

Durante su última media hora de vida, la cámara DART ha fotografiado el asteroide Dimorph una vez por segundo. Al principio era un diminuto punto de luz, pero las últimas imágenes antiguamente del choque ya mostraban el cuerpo con todo ostentación de detalles, cubierto de rocas y sombras. Después, se perdió la señal de la nave, lo que significa que se ha desintegrado cumpliendo su primer objetivo: encontrarse a Dimorfo.

El impacto se esperaba para las 1:14 de este martes, hora peninsular española. La sonda ha estado navegando durante las últimas cuatro horas utilizando su sistema de guiado obligatorio, que la dirigía en dirección a una colisión primero en el centro de Dimorpho, de 160 metros de diámetro. La colisión ha ocurrido a unos 11 millones de kilómetros de la Tierra. El impacto se ha seguido casi en directo -la señal tarda 38 segundos en llegar- desde el centro de control del Instituto de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins, que ha desarrollado DART.

Hasta el momento se conocen más del 95% de todos los asteroides de más de un kilómetro de diámetro; capaz de provocar una catástrofe planetaria similar a la que provocó la agonía de los dinosaurios hace 66 millones de primaveras. En cambio, solo se ha descubierto el 40% de los cuerpos de 140 metros o más, capaces de suscitar una crisis similar a una bala nuclear y crear un cráter de impacto de dos kilómetros de diámetro. Hay miles de estos cuerpos cuya trayectoria podría cruzarse con la área de la Tierra que aún no han sido localizados.

La forma más factible de evitar tal impacto es utilizar una sonda como proyectil para desviar su curso. DART pretende convertirse en la primera encargo espacial en modificar la trayectoria de un cuerpo celeste. Dimorfo es la escaparate del asteroide Didymus, de 780 metros de diámetro. El mandado viaje en torno a de su compañero una vez cada 11,9 horas. DART pesa media tonelada, mientras que su objetivo es millones de veces más masivo. El objetivo es que tras el impacto, la área de Dimorfo se acorte en unos minutos o, lo que es lo mismo, en unos 15 metros.

Una gran red de telescopios espaciales y terrestres observará uno y otro asteroides antiguamente, durante y luego del impacto. Se dilación que en las horas, días o semanas posteriores al choque puedan confirmar si Dimorfo se ha desviado y cuánto.

El único testificador cercano de la colisión de hoy fue LICIACube, un pequeño mandado desarrollado por la Agencia Espacial Italiana. Hace unos días este artefacto se separó de DART y lo ha seguido a unos 1.000 kilómetros de distancia. El mandado lleva dos cámaras —que responden a las siglas LUKE y LEIA— que podrán advertir la castro levantada por DART y el cráter que ha rajado en Dimorfo.

El éxito de DART es solo el primer paso en dirección a un futuro sistema de protección planetaria. La idea es que todos los datos recogidos por la sonda suicida durante su acercamiento, por LICIACube y por todos los observatorios astronómicos que colaboran con la encargo, sirvan para perfeccionar los modelos de impacto. Una parte fundamental de este proceso la aportará la futura encargo Hera de la Agencia Espacial Europea, que despegará en 2024 y llegará al sistema Dimorpho-Dídimo dos primaveras luego. Será el primero que pueda evaluar con gran precisión la masa, composición y estructura interna de estos dos asteroides y realizará una reconstrucción tridimensional detallada del cráter dejado por DART. El ulterior paso sería tener ya un maniquí fiable capaz de determinar qué tipo de sonda podría desviar un futuro asteroide amenazador en función de su tamaño y masa y el tiempo arreglado antiguamente de que golpee la Tierra.

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